New Horizons llega este martes a Plutón, en otro hito de la exploración espacial

Explorar este planeta enano será "como una palada arqueológica en la historia del sistema solar externo".

New Horizons llega este martes a Plutón, en otro hito de la exploración espacialCrédito: REUTERS/NASA-JHUAPL-SWRI/Handout
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(Washington, EE UU. dpa) – Cuando el “New Horizons” despegó, Plutón aún era un planeta. En enero de 2006, la sonda de la NASA partió de Cabo Cañaveral, en el estado de Florida, y siete meses después la Unión Astronómica Internacional (UAI) rebajó a Plutón a la categoría de planeta enano. En realidad, el objetivo de la misión de la agencia espacial estadounidense, de un costo de 700 millones de dólares, era llevar adelante la primera gran exploración de los nueve planetas. Pero de pronto se vio con que eran ocho.

No obstante, la primera visita que hará el próximo martes 14 de julio un objeto terrestre a Plutón y sus cinco lunas es esperada como un hito en la historia de la exploración espacial.

“Siempre dije que encontraríamos un Plutón que pudiera ser descrito con dos palabras: algo maravilloso”, comentó el director de la misión, Alan Stern, a “The New York Times”. “Y esto resultó ser totalmente cierto. El sistema de Plutón es absolutamente apabullante”, aseguró.

“New Horizons” (Nuevos Horizontes) está viajando desde hace más de nueve años, ha recorrido unos 5.000 millones de kilómetros y ha pasado por Marte, Saturno, Urano, Júpiter y Neptuno antes de llegar a la ansiada meta de este largo viaje: el objetivo es que la nave se aproxime a unos 12.000 kilómetros a Plutón y lo estudie con las siete herramientas científicas de las que posee.

Para graficar ese momento, Stern explica que si uno mirara Manhattan a esa distancia, divisaría los lagos del Central Park.

Por más planificación que se haya hecho, la misión va a generar gran expectativa hasta el último momento, porque la sonda, que tiene aproximadamente el tamaño de un piano, pesa 500 kilos y avanza unos 50.000 kilómetros por hora, podría fallar su objetivo si chocara en el camino con un objeto tan ínfimo como un grano de arroz.

Además, hace pocos días se registró un desperfecto técnico que la NASA logró reparar. Stern se muestra, sin embargo, confiado, y dice estar “bastante seguro” de que todo saldrá bien.

El viaje fue largo, pero su cenit será breve: la sonda sólo tendrá unos dos días para tomar imágenes y mediciones de Plutón mientras pasa delante de él en vuelo. No habrá mucho tiempo para establecer comunicación con la Tierra.

Explorar este planeta enano descubierto en 1930 por el estadounidense Clyde Tombaugh será “como una palada arqueológica en la historia del sistema solar externo”, cuenta entusiasmado el científico.

Plutón, en el que reinan unos 230 grados bajo cero, es una especie de enano congelado como tantos otros de los que han quedado del surgimiento del sistema solar y desde entonces conforman lo que se conoce como Cinturón de Kuiper.

Hasta ahora, los investigadores tienen un saber muy parcial sobre Plutón y lo han obtenido sobre todo a través de las imágenes del telescopio Hubble. Para los astrónomos, es “un mundo aún casi desconocido”, señala el director del Instituo de Berlin de Investigación Planetaria, Tilman Spohn.

Se espera que la sonda pueda elaborar una cartografía de este diminuto objeto, que con sus 2.300 kilómetros de diámetro es más pequeño que la luna. Además, se espera que ayude a resolver una intriga milenaria: ¿nieva en Plutón? o también: ¿Debajo del hielo habrá un océano?

Tras pasar cerca de Plutón, el “New Horizons”, que lleva a bordo dos monedas estadounidenses y un montoncito de cenizas de su descubridor, que murió en 1997, continuará viaje en el Cinturón de Kuiper. Los científicos de la NASA aún evalúan en qué dirección.

Michael Brown, que descubrió el planeta enano Eris en el Cinturón de Kuiper en 2005, va por más: “Estamos bastante seguros de que allí afuera hay algo que es tan grande que no nos ocuparemos más de cuestiones menores como Plutón sino de los verdaderos planetas nuevos”.

Las imágenes más nítidas de Plutón. Créditos: Nasa / New Horizons

Detalles de New Horizons. Crédito: AFP

Categoría: Mundo | Claves: Ciencia y Tecnología New Horizons